Reactor nuclear, ¿qué es? Definición, cómo funciona y para qué sirve

Los reactores nucleares son cámaras de refrigeración que se utilizan para obtener energía eléctrica en las centrales nucleares, tras la fisión nuclear.

El proceso que tiene lugar en el interior de las centrales nucleares para generar energía se denomina fisión nuclear . Básicamente, la fisión nuclear es una reacción donde se liberan grandes cantidades de energía de forma descontrolada. Así, los reactores nucleares sirven para que el proceso se realice de forma ordenada y, como consecuencia, se pueda generar  energía .

Los reactores nucleares consiguen controlar la energía liberada por la fisión nuclear, ya que están formados por barras de combustible fisionable. Estas barras normalmente están formadas por uranio enriquecido o plutonio 239, además de barras con moderadores de neutrones

Los moderadores, por su parte, están formados por barras de carbono construidas en forma de grafito, agua pesada (D 2 O) o cadmio. El agua pesada, por ejemplo, solo se usa en reactores más modernos, que requieren tecnologías más avanzadas. En este caso, para la formación de este tipo de agua son necesarios átomos de deuterio , diferente a la composición del agua normal que utiliza únicamente átomos de hidrógeno ordinarios . 

Definición de reactor nuclear

Los reactores nucleares son una parte fundamental de las centrales nucleares. La importancia de este tipo de dispositivos es tan grande que son conocidos como el corazón de las centrales nucleares. Esto se debe a que los reactores son los encargados de generar la energía obtenida del proceso de fisión nuclear. 

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Sin embargo, el uso de reactores puede causar desastres. A pesar de ello, su uso es más efectivo en comparación con otras centrales eléctricas convencionales. Y hay varias razones, como no emitir gases contaminantes que agraven el efecto invernadero , por ejemplo. 

Además, el uso de la energía nuclear es más económico que la energía producida en otro tipo de plantas. Sin embargo, a pesar de las ventajas de utilizar centrales nucleares, también existen desventajas, como la producción de residuos y residuos radiactivos. 

Al principio, los reactores nucleares se usaban solo en acciones de guerra, como arma nuclear. Sin embargo, con el paso de los años, el uso de los reactores se volvió útil, principalmente en la generación de energía eléctrica

Para construir un reactor nuclear se necesitan dispositivos muy específicos, como combustible nuclear, elementos que controlan el proceso de fisión, modelador nuclear, así como un refrigerante. 

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Uno de los combustibles nucleares más utilizados en la composición de los reactores es el uranio enriquecido y el plutonio 239. Básicamente, los combustibles nucleares funcionan como una forma de continuar la reacción en cadena, que se da entre neutrones y protones en el proceso de fisión nuclear. 

Por tanto, el funcionamiento de una central nuclear es muy similar a lo que sucede en una central térmica, por ejemplo. 

uso de reactores

Los reactores nucleares se utilizan comúnmente para producir electricidad. Sin embargo, el uso de reactores también puede ser utilizado para otros fines, tales como:

  • Producir plutonio, neutrones libres, isótopos radiactivos y bombas de neutrones; 
  • propulsión naval; 
  • Producción de energía térmica y calor
  • Utilizado en submarinos nucleares y portaaviones militares. 

A pesar de las ventajas de utilizar reactores nucleares, también existen desventajas. El principal está relacionado con la producción de basura y desechos radiactivos que, si no se eliminan adecuadamente, pueden tener consecuencias desastrosas. 

Un ejemplo de esto fue lo ocurrido en la ciudad de Chernobyl, Ucrania. En 1986, la ciudad ucraniana sufrió un accidente fatal, en lo que se conoció como el peor accidente nuclear en la historia de la humanidad. 

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La planta de energía nuclear de Chernobyl tenía cuatro reactores que operaban a alta capacidad de producción. El 25 de abril de 1986, uno de los reactores se sobrecargó, provocando la explosión consecutiva de los demás reactores. Debido a esto, se liberó una gran cantidad de material radiactivo, debido a la exposición del núcleo del reactor. 

El accidente nuclear dejó la ciudad completamente inhabitable. Además, los científicos creen que el sitio puede no estar habitado durante los próximos 120.000 años. En ese momento, 50.000 personas se vieron afectadas de alguna manera por el mayor accidente radiactivo de la historia. 

¿Tu sabia?

En Brasil hay dos centrales nucleares activas, Angra 1 y Angra 2, ubicadas en Angra dos Reis, en São Paulo y Río de Janeiro . En conjunto, las plantas producen el 3% de la electricidad total que se consume en el país, lo que representa alrededor de 1800 MW de energía.

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El reactor nuclear utilizado en ambas plantas, según los expertos, es uno de los más seguros del mundo. Además, Brasil utiliza agua a presión para enfriar el proceso de fisión nuclear, a diferencia de los reactores de Chernóbil que utilizan grafito como enfriador. 

Además, las posibilidades de que ocurra algún accidente nuclear en Brasil a causa de los reactores es mínima. Esto se debe a que el país no presenta eventos que puedan generar accidentes, como maremotos y terremotos . Otro punto importante es que el país cuenta con un área de evacuación de 3 km, en caso de que ocurra un accidente.

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